Quand je travaillais à la sécurité dans un casino de Pairs, les clients me demandaient souvent : “Quelle machine à sous est celle qui va payer ?” Ma réponse habituelle était : “Si je le savais, je ne travaillerais plus ici”, suivie d’un rire complice. Je n’ai jamais manqué d’obtenir au moins un sourire en retour.

Maintenant que je suis directeur du Centre de Recherche sur les Jeux de l’INSEE, on me demande de temps en temps : “Quelle est la machine qui va payer ?” Ma réponse habituelle est la même, mais je suis mieux placé pour vous expliquer comment fonctionnent les machines à sous, pourquoi les gens y jouent et ce que vous devriez savoir à leur sujet.

Les machines à sous restent la partie la plus importante des casinos en France. Dans de nombreuses régions, les casinos tirent entre 65 et 80 % de leurs revenus des machines à sous. À Paris, le pourcentage varie de 88 pour cent dans les casinos qui s’adressent principalement aux locaux à 50 pour cent dans les zones touristiques, où de grosses machines pariant des dizaines de milliers de dollars par main biaise les résultats en faveur des jeux de table.

Et pourtant, chaque jour, les joueurs investissent des millions d’euros dans les machines à sous. Pourquoi ?

Une machine à sous moderne est simple à jouer. Les joueurs insèrent les jetons ou des pièces, décident du montant de leur mise, font tourner la machine et prient pour le meilleur. Il y a beaucoup de variétés de machines à sous dans les casinos aujourd’hui, des machines avec classiques avec de vrais rouleaux aux machines à sous qui ont répliqué les bobines sur un écran vidéo, mais elles fonctionnent toutes essentiellement de la même manière.

Le Vidéo Poker est une variante spéciale de la machine à sous vidéo dans laquelle les joueurs peuvent utiliser certaines compétences en tenant les cartes les plus avantageuses. Toutes les autres machines à sous, quelle que soit leur marque, sont des jeux de hasard. Il n’y aucun moyen de prévoir ni d’influencer leur résultat.

L’aspect chance des machines à sous est ce qui les rend si attrayantes pour tant de gens. Si vous savez comment mettre de l’argent dans une machine à sous et appuyer sur un bouton, vous avez autant de chances de gagner un jackpot que quelqu’un qui joue depuis vingt ans. En fin de compte, c’est une question de chance. Et qui ne se sent pas chanceux parfois ?